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El ingrediente ‘clave’ en el interior del árbol mapuche que podría combatir al Covid-19

Una de las vacunas que ahora mismo se encuentra en desarrollo debe su eficacia a este árbol endémico de Chile

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Álbol mapuche

Los indígenas mapuches han utilizado el quillay desde tiempos ancestrales

© GettyImages

El mapuche es un árbol milenario y endémico de Chile, cuya corteza esconde un ingrediente fundamental para la vacuna contra el Covid-19. Este componente ha sido descubierto por la farmacéutica sueco-estadounidense Novavax, la cual está en su fase final de ensayo clínico en el Reino Unido y ya ha comenzado a realizar sus primeras pruebas en seres humanos.

Desde tiempos ancestrales, los indígenas mapuches han utilizado el misterioso ingrediente contenido en el árbol para curar todo tipo de males, desde molestias estomacales y respiratorias hasta reumatismos y problemas de la piel. En la actualidad y desde hace varias décadas, las propiedades del mapuche han estado siendo aprovechadas por la industria cosmética, alimentaria y farmacéutica; esta última ha sido la industria que más provecho ha sacado de uno de los ingredientes del árbol, en especial, el quillay.

¿Qué es el quillay?

Según recoge la BBC Mundo, el quillay es considerado por científicos expertos como un codiciado potenciador de la respuesta inmunológica de los seres humanos. La clave de su efectividad está en que contiene saponinas -glucósidos de esteroides o de triterpenoides-, las cuales pueden transformarse en adyuvantes, unas sustancias capaces de amplificar el efecto de la vacuna contra el coronavirus. “Los adyuvantes apoyan la respuesta inmunológica de la vacuna haciendo que sea de mayor o de menor calidad. Asimismo, proporcionan a nuestro sistema inmunológico una importante señal de alarma para que reaccione a la vacuna que, en el caso del coronavirus, es vital”, explicó el doctor Gregory Glenn, jefe de investigación y desarrollo de Novavax, al medio.

El quillay contenido en el árbol mapuche no es el único que contiene saponinas, ya que estas se pueden encontrar en muchas otras plantas, pero hasta ahora y después de años de investigación, solo las del quillay han resultado ser efectivas para la industria farmacéutica. “Se obtienen de 30 a 50 kilos de saponinas de un árbol grande (…) En realidad es muy poca la cantidad que se puede obtener de cada uno, por lo que planteé extraerlas de la madera para no matar al árbol”, compartió Ricardo San Martin, líder del Departamento de Innovación de Desert King International, empresa que proporciona las saponinas a Novavax.

El quillay es considerado por científicos como un potenciador de la respuesta inmunológica
El quillay es considerado por científicos como un potenciador de la respuesta inmunológica ©GettyImages

Por su parte, Glenn ha dejado ver que hay muchos adyuvantes pero que la eficacia del obtenido del quillay es difícil de igualar: “El motivo por el que preferimos el adyuvante que hacemos a partir del quillay es porque es muy efectivo. Eso hace que seamos optimistas hacia nuestra vacuna contra el Covid”, comparte el investigador.

De momento, Novavax ya ha comenzado este mes su fase 3 en Estados Unidos: “Por ahora está yendo muy bien. Veremos el resultado del ensayo clínico a partir del primer trimestre de 2021”, dice Glenn. Por su parte, San Martin asegura estar en una carrera contrarreloj ya que, si todo sale bien, para satisfacer la primera demanda de vacunas, el líder de Desert King International estima que se necesitan de 5.000 a 7.000 árboles: “El problema es que para la vacuna se necesitan las saponinas de la corteza que tiene mayor concentración. La solución actual es obtenerla de árboles viejos, pero no hay suficientes”, comparte Ricardo, quien también ha afirmado que, durante los primeros años, Novavax va a contar con el suministro desde Chile, pero que “hay que comenzar a pensar en otras opciones”, concluye el experto.