La historia del hombre más rico de China al que se le daban mal los números: Jack Ma, creador de Alibaba

Su curiosidad por el inglés le llevó a estudiar este idioma y a crear una agencia de traducción que le cambiaría la vida

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14 de Agosto 2020 / 17:39 CEST

2019 Jack Ma Awards Rural Teachers & Headmasters In China

Su primer trabajo le llegó con doce años y fue guía turístico en un hotel de su ciudad natal

© GettyImages

Alibaba es uno de los grupos empresariales más grandes del mundo. No en vano tiene un valor en el mercado de más de 400.000 millones de euros y sus ingresos anuales se sitúan en unos 43.000 millones de euros. Un auténtico imperio que lleva la firma de Jack Ma, el hombre al que no se le dan bien los números y a pesar de ello se ha convertido en el hombre más rico de Chino gracias a uno de los ‘marketplace’ más famosos del mundo.

Jack Ma nació en una familia humilde, que le crió sin comodidades ni lujos. En el colegio no destacaba por ser un alumno brillante, pero siempre se caracterizó por ser muy curioso. Una cualidad que le llevó a interesarse por el inglés ante la llegada de los turistas a su ciudad: con doce años se convirtió en un improvisado guía turístico para los visitantes de Hangzhou. No es de extrañar, por tanto, que acabase estudiando Filología Inglesa en la universidad.

Su trabajo como profesor no le reportaba grandes ganancias así que decidió montar una pequeña agencia que realizaba traducciones del mandarín al inglés. Uno de sus clientes le pidió que lo acompañara como intérprete a Estados Unidos, un viaje que le cambió la vida porque allí conoció internet y observó que en sus búsquedas nunca aparecían empresas chinas. La oportunidad estaba ante sus ojos.

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El primer negocio de Jack Ma fue una agencia de traducción, que montó junto a su mujer©GettyImages

Un directorio online

Jack Ma regresó a su país de origen y fundó ‘China Pages’, un directorio online con información en inglés de las empresas. Poco después el gobierno lanzó un producto similar llamado Hangzhou Telecom con el que acabó aliándose para poder sobrevivir, pero el acuerdo no funcionó y Jack abandonó el proyecto para trabajar en la división gubernamental de e-commerce. Y fue aquí donde nació Alibaba, llamado así por el personaje del cuento de ‘Las mil y una noches’.

Reunió a un grupo de varios amigos y los convenció para invertir capital en su idea de negocio: un marketplace que conectaba a las medianas y pequeñas empresas chinas para que pudieran vender a clientes de todo el mundo a través de internet. Fue real en octubre de 1999, momento a partir del cual a empresa fue creciendo de forma constante… a pesar de que no conseguía generar beneficios.

Silicon Valley

Antes de conseguir que fuera rentable vieron cómo estallaba la burbuja de las ‘.com’ y ellos conseguían mantener el equilibrio. Y no sólo eso: Jack Ma trasladó el centro de operaciones en inglés a Silicon Valley. A pesar de las dificultades de este movimiento, a finales del 2002, por primera vez en su historia, Alibaba obtuvo unas ganancias de más de 50.800 euros. ¿Podían respirar tranquilos? Todavía no.

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En 2014 dejó de ser CEO y en 2019 abandonó la presidencia de Alibaba©GettyImages

La razón era eBay: había comprado gran parte de Eachnet (su gemelo chino) poniendo en riesgo el negocio de Alibaba. Ésta contraatacó lanzando Taobao, un producto que conocía mejor el mercado asiático y que tenía el respaldo de Yahoo puesto que ésta invirtió 846 millones de euros en el proyecto a cambio del 40% de sus acciones. Además, con este trato Jack Ma se haría cargo de las operaciones de Yahoo en China.

De Hong Kong a Wall Street

A partir de este momento, el famoso marketplace disfrutó de un vuelo más o menos tranquilo, pero muy exitoso. En 2007 debutaron en la bolsa de Hong Kong y el primer día de cotización lograron (casi) triplicar el valor de sus acciones; este impulso les sirvió para abrir nuevas líneas de negocio como TMall, un centro comercial online, o AliExpress, la plataforma orientada al mercado internacional en la que empresas y particulares pueden comprar y vender todo tipo de productos.

En el 2012, la relación con Yahoo se complicó y Jack Ma recompró la participación que habían adquirido tiempo atrás y en 2014 daría el campanazo, literalmente: Alibaba llegó a Wall Street después de un acuerdo fallido con los reguladores de la bolsa de Hong Kong. Ese mismo año dejó su cargo como CEO, aunque seguiría siendo el presidente de la compañía hasta 2019. Convertido en el hombre más rico de China, era hora de descansar y dar paso a nuevos talentos.