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Primera imagen (captada por un telescopio) del impacto de la nave DART contra un asteroide

La misión forma parte de un sistema de defensa planetaria en el que se estudia la posibilidad de desviar un objeto potencialmente peligroso para la Tierra

3 Minutos de lectura
Nave DART

DART ha impactado con éxito en la noche de este martes contra el asteroide Dymorphos

© EuropaPress

El Sistema de última alerta de impacto terrestre de asteroides (ATLAS), con sede en Hawái, ha ofrecido la primera imagen del impacto de la nave DART de la NASA contra el asteroide Dimorphos. En una secuencia de imágenes distribuida en su cuenta de Twitter, ATLAS muestra que el sistema Didymos -en el que Dimorphos gira en torno al objeto principal Didymos- se ilumina considerablemente en el momento del impacto. Justo después, una enorme capa de material expulsado sale disparado como resultado del impacto.

Primera imagen captada por un telescopio
Vista desde un telescopio en Haewai de la nube de materia que sale despedida del sistema Didymos tras el impacto de la nave DART ©EuropaPress

ATLAS es un sistema de alerta temprana de impacto de asteroides desarrollado por la Universidad de Hawái y financiado por la NASA. Consta de cuatro telescopios (Hawaii x2, Chile, Sudáfrica), que exploran automáticamente todo el cielo varias veces cada noche en busca de objetos en movimiento.

La misión DART de la NASA, primera demostración de tecnología de defensa planetaria, impactó con éxito este martes en el asteroide Dimorphos al que fue enviada hace 10 meses con el objetivo de alterar su trayectoria. Según lo previsto, el control de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, anunció el impacto exitoso a las 0.14 UTC de este 27 de septiembre. La nave envió imágenes de su aproximación al objetivo hasta justo antes del impacto, cuando se perdió la señal.

El impacto, un éxito

Como parte de la estrategia general de defensa planetaria de la NASA, el impacto de DART con el asteroide Dimorphos demuestra una técnica de mitigación viable para proteger el planeta de un asteroide o cometa que se dirija a la Tierra, si se descubre uno, explica la NASA en un comunicado tras el impacto.

“En esencia, DART representa un éxito sin precedentes para la defensa planetaria, pero también es una misión de unidad con un beneficio real para toda la humanidad”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. “A medida que la NASA estudia el cosmos y nuestro planeta natal, también estamos trabajando para proteger ese hogar, y esta colaboración internacional convirtió la ciencia ficción en un hecho científico, demostrando una forma de proteger la Tierra”.

DART apuntó a la pequeña luna del asteroide Dimorphos, un cuerpo pequeño de solo 160 metros de diámetro. Orbita alrededor de un asteroide más grande de 780 metros llamado Didymos. Ninguno de los asteroides representa una amenaza para la Tierra.

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Un equipo de la NASA sigue en directo el impacto de DART contra el asteroide desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida ©GettyImages

A la espera de resultados

El viaje de ida de la misión confirmó que la NASA puede navegar con éxito una nave espacial para colisionar intencionalmente con un asteroide para desviarlo, una técnica conocida como impacto cinético.

El equipo de investigación ahora observará Dimorphos utilizando telescopios terrestres para confirmar que el impacto de DART alteró la órbita del asteroide alrededor de Didymos. Los investigadores esperan que el impacto acorte la órbita de Dimorphos en aproximadamente un 1%, o aproximadamente 10 minutos; medir con precisión cuánto se desvió el asteroide es uno de los propósitos principales de la prueba a gran escala.

“La Defensa Planetaria es un esfuerzo unificador global que afecta a todos los que viven en la Tierra”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica en la sede de la NASA en Washington. “Ahora sabemos que podemos apuntar una nave espacial con la precisión necesaria para impactar incluso un cuerpo pequeño en el espacio. Solo un pequeño cambio en su velocidad es todo lo que necesitamos para hacer una diferencia significativa en el camino que recorre un asteroide”.

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En los próximos días el asteroide debería desviarse de su órbita, según lo previsto, en torno a un 1 por ciento o a unos diez minutos ©GettyImages

El único instrumento de la nave espacial, la cámara de reconocimiento y asteroides Didymos para navegación óptica (DRACO), junto con un sofisticado sistema de guía, navegación y control que funciona en conjunto con los algoritmos de navegación autónoma en tiempo real con maniobras de cuerpo pequeño (SMART Nav), permitieron a DART identificar y distinguir entre los dos asteroides, apuntando al cuerpo más pequeño.

Estos sistemas guiaron la nave espacial en forma de caja de 570 kilos a través de los últimos 90.000 kilómetros del espacio hacia Dimorphos, chocando intencionalmente contra él a aproximadamente 22.530 kilómetros por hora para reducir ligeramente la velocidad orbital del asteroide. Las imágenes finales de DRACO, obtenidas por la nave espacial segundos antes del impacto, revelaron la superficie de Dimorphos en primer plano.

Quince días antes del impacto, el compañero CubeSat de DART Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids (LICIACube), proporcionado por la Agencia Espacial Italiana, se desplegó desde la nave espacial para capturar imágenes del impacto de DART y de la nube de materia expulsada resultante del asteroide. Junto con las imágenes devueltas por DRACO, las imágenes de LICIACube están destinadas a proporcionar una vista de los efectos de la colisión para ayudar a los investigadores a caracterizar mejor la efectividad del impacto cinético para desviar un asteroide. Debido a que LICIACube no lleva una antena grande, las imágenes se enviarán a la Tierra una por una en las próximas semanas.