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¿Cómo diferenciar una cepa de una mutación o de una variante del coronavirus?

Desde que irrumpieron las variantes de Reino Unido, Sudáfrica y Brasil han llegado nuevos términos que no significan lo mismo

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Lo de Reino Unido, Sudáfrica y Brasil son variantes

En Reino Unido, Sudáfrica y Brasil han aparecido variantes, es decir, ‘parientes’ que tiene el virus

© GettyImages

El coronavirus ha incorporado nuevos hábitos a nuestro día a día, pero también ha añadido diferentes términos al vocabulario con el que nos expresamos. Lo ha hecho a medida que iba cambiando de forma y llegaban conceptos como cepa, mutación o variante: ¿se pueden utilizar como sinónimos? Si hay diferencias entre estas palabras, ¿cuáles son los matices que las marcan? Analizamos cada uno de estos elementos para entenderlos.

Reino Unido, Sudáfrica y Brasil han sido los tres escenarios en los que han aparecido nuevas variantes del COVID-19. Un término que, en las últimas semanas, se ha mezclado indistintamente con conceptos como cepas o variantes. Lo cierto es que son diferentes y es importante conocer a cada uno para poder identificarlos y entender las comunicaciones que sobre ellos hacen las autoridades sanitarias.

Lo de Reino Unido, Sudáfrica y Brasil son variantes
Para que se cree una nueva cepa tiene que darse un cambio drástico en su cadena genética©GettyImages

Mutación

Los virus son instrucciones de replicación: cuando una enfermedad se reproduce mucho (como es el caso actual) aumentan las posibilidades de cometer fallos en esas copias que hace. Por lo tanto, cuando se acumula una cantidad considerable de erratas se modifica el código genético y es entonces cuando se crean las mutaciones.

Variantes

Los científicos que trabajan investigando el coronavirus secuencian genéticamente estos cambios para identificar las características propias de cada mutación y agruparlas, así, en lo que ellos llaman variantes o linajes.

Para ello, llevan a cabo árboles filogenéticos (semejantes a los genealógicos de las familias) donde incorporan a todos los ‘parientes’ que tiene el virus en cuestión. Cada una de las ramas que nace directamente del COVID-19 es un linaje: les asignan una serie de números y una letra del abecedario para poder identificarlos.

Lo de Reino Unido, Sudáfrica y Brasil son variantes
Cuando el virus ejecuta sus copias se producen errores y cuando estos se acumulan, muta©GettyImages

Cepas

Las cepas son cada uno de los nuevos tipos o especies de coronavirus. Las dos más conocidas hasta ahora son el SARS-CoV (que provoca el síndrome respiratorio agudo severo o SARS) y el SARS-CoV-2, es decir, el causante del COVID-19.

Por lo tanto no es del todo preciso hablar de nuevas cepas cuando nos referimos a las variantes de Reino Unido, Sudáfrica o Brasil porque para que se cree un nuevo tipo de coronavirus, tiene que darse un cambio o una mutación drástica en su cadena genética. Y eso es algo que, por el momento, no ha ocurrido. Así las cosas, lo correcto es hablar de variantes de la cepa del COVID-19.