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El éxito de Plant Habitat-02, el experimento que permitirá a los astronautas cultivar rábanos a bordo de una nave espacial

El objetivo principal es abastecer a los tripulantes durante misiones largas

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NASA

El experimento es parte de los esfuerzos para producir alimentos en el espacio

© GettyImages

La astronauta de la NASA, Kate Rubins, como parte del experimento Plant Habitat-02, ha conseguido cosechar los primeros rábanos cultivados a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS por sus siglas en inglés). Uno de los objetivos del experimento era descubrir cuál es el equilibrio necesario para que el vegetal crezca dentro de una nave espacial y así poder abastecer a los astronautas durante futuras misiones largas.

De acuerdo con un comunicado emitido por Nicole Dufour, gerente del programa APH (The Advanced Plant Habitat) de la NASA en el Centro Espacial Kennedy, el experimento forma parte de los esfuerzos en curso para producir alimentos en el espacio y, gracias a este, se ha comprobado que los rábanos son capaces de crecer con diferentes tipos de luz y de suelo. Las pruebas demostraron cómo durante el proceso de cosecha, que duró 27 días, se desarrolló un acelerado crecimiento del vegetal dentro de la estación espacial. Las 20 piezas cosechadas con éxito ya han sido envueltas en papel de aluminio y almacenadas en frío para que formen parte de los alimentos de los astronautas a cargo de la misión 22 de Servicios de reabastecimiento comercial de SpaceX, en 2021.

Para conseguir estos buenos resultados en menos tiempo, se requirió de tecnología incorporada y de la utilización de luces LED rojas, azules, verdes y blancas, para que la variedad pudiera estimular el crecimiento de las plantas. Los investigadores del Centro Espacial Kennedy de la NASA pudieron monitorear el proceso gracias a los sofisticados sistemas de control de cámaras con más de 180 sensores que avisaban a los expertos de cualquier cambio o avance en todo momento.

Probar con rábanos se debió a que es un alimento que crece rápidamente©GettyImages

Este experimento también le ha permitido a la NASA identificar cuál es el nivel de cuidado necesario para producir plantas de calidad. Los rábanos, por ejemplo, han demostrado que requieren de muy poco mantenimiento por parte de la tripulación, lo cual es un punto a favor ya que, a diferencia de pruebas anteriores por parte del sistema de producción vegetal y de la APH, las cosechas eran mucho más lentas y requerían de mayor atención.

¿Por qué se utilizaron rábanos para el experimento?

La decisión de probar con rábanos se debió a que es un alimento que crece rápidamente y a que es genéticamente similar a Arabidopsis, un tipo de planta herbácea que ha sido objeto de muchos estudios en microgravedad, la cual es la responsable de que todas las cosas floten en la Estación Espacial Internacional. Además, los rábanos son muy nutritivos; funcionan como diurético y como digestivo, son bajos en calorías y, al estar compuestos en un gran porcentaje por agua, ayudan a mantener hidratado al cuerpo y a eliminar toxinas. “Los rábanos son un cultivo diferente en comparación con las verduras de hoja que los astronautas cultivaban anteriormente en la estación espacial, o en comparación con el trigo enano, que fue el primer cultivo hecho en la APH (…) Cultivar una variedad de plantas nos ayuda a determinar cuáles prosperan en microgravedad y logran ofrecer un equilibrio nutricional a los astronautas durante misiones de larga duración”, comparte Nicole Dufour.