Compacto, achaparrado y robusto: Así era realmente el físico del ‘Homo erectus’

Investigadores españoles han podido demostrar que el primer ancestro del ser humano podría ser totalmente diferente de como se había imaginado

3 Minutos de lectura

06 de Julio 2020 / 18:56 CEST EUROPA PRESS

Homo Erectus

Hasta ahora, el homo erectus se había pensado que era esbelto y estilizado

© CordonPress

Un estudio dirigido por investigadores españoles ha revelado que el ‘Homo erectus’, el primer ancestro humano que se extendió por el Viejo Mundo, desde África hasta el sureste asiático, y al que hasta ahora se consideraba esbelto y estilizado, en realidad era compacto, achaparrado y robusto. Así lo revela un trabajo de paleoantropólogos del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y del Centro Nacional de Investigación sobre Evolución Humana (CENIEH), que han reconstruido en 3D la forma de la caja torácica del ejemplar de ‘Homo erectus’ conocido como el niño de Turkana, un esqueleto juvenil de 1,5 millones de años hallado en Kenia en 1984.

El estudio, co-liderado por Markus Bastir, del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), y Daniel García Martínez, del CENIEH, se publica en la revista ‘Nature Ecology and Evolution’. “Sorprendentemente, el niño de Turkana tenía un tórax más profundo, más ancho y más corto que el de los humanos modernos - indica el investigador Markus Bastir- . Esto sugiere que el ‘H. erectus’ tenía una construcción corporal más robusta de lo que se suponía, ya que hasta ahora se contemplaba la forma corporal de esta especie como esbelta o estilizada, lo que se asociaba con su habilidad para recorrer largas distancias”, añade.

Por lo tanto, parece que la forma esbelta del cuerpo humano moderno, con un tórax y una pelvis estrecha, evolucionó más recientemente de lo que se pensaba, según explica García Martínez, pues según señala, en lugar de aparecer tan tempranamente como la aparición del ‘H. erectus’, hace unos dos millones de años, habría aparecido con ’H. sapiens’.

Los estudios sobre cómo este individuo ‘H. erectus’ caminaba y corría se han limitado en gran medida a las piernas y la pelvis. Sin embargo, para la carrera de resistencia, sus capacidades respiratorias también habrían sido relevantes. “Hasta ahora, este aspecto no se había investigado en detalle, ya que evaluar el movimiento del tórax y la capacidad respiratoria en base a fósiles de costillas y vértebras fragmentados es difícil con los métodos convencionales”, explica Bastir.

Homo Erectus
Reconstrucción del esqueleto del ‘H.Erectus juvenil’ de 1,5 millones de años hallado en Kenia en donde se aprecia que la caja torácica era más profunda, ancha y corta que en los humanos modernos, lo que sugiere una forma corporal más robusta y un volumen pulmonar mayor©EuropaPress

Pero ahora, gracias a la introducción de técnicas de imagen virtual y de reconstrucción cada vez más sofisticadas, este estudio “finalmente ha sido posible”, añade. Así, en esta investigación, se ha podido reconstruir la caja torácica virtual en 3D del joven de Turkana, y se ha podido predecir su forma torácica adulta. “Además, la forma de su caja torácica se comparó con la de los humanos modernos y la de un individuo neandertal, para investigar el movimiento de su respiración mediante la animación virtual”, indica García Martínez.

En este estudio también se aborda el hecho de que la forma de nuestro cuerpo moderno puede estar vinculada con una cinemática respiratoria optimizada para correr largas distancia, así como para otras actividades de resistencia. “El ‘H. erectus’ tal vez no era el corredor delgado y atlético de larga distancia que imaginamos --apunta Bastir--. De hecho, esto es coherente con algunas estimaciones de peso corporal del ’H. erectus’, que proponen que esta especie era más pesada de lo que se creía. Este ancestro icónico probablemente se parecía un poco menos a nosotros de lo que lo retratamos a lo largo de los años”.

UNA FORMA CORPORAL ADAPTADA AL MEDIO

La evolución de la forma corporal humana refleja el modo en el que los ancestros del ser humano se adaptaron al medio ambiente en el que vivían. Los humanos modernos, ‘H. sapiens’, tienen un cuerpo relativamente alto y esbelto que contrasta con la forma corporal de los neandertales, más bajos y achaparrados.

Los científicos han supuesto tradicionalmente que la forma corporal moderna se originó con los primeros representantes de ‘H. erectus’ en el contexto de unos cambios climáticos relacionados con la recesión del bosque tropical africano, cerca de hace dos millones de años. Los cuerpos modernos, altos y esbeltos, podrían ser evolutivamente ventajosos en el clima seco de sabana en el que África oriental comenzaba a convertirse.

Esto es debido a que este cuerpo esbelto habría ayudado a evitar el sobrecalentamiento corporal, a la vez que habría servido para correr largas distancias sobre terreno abierto. Según esta concepción, los fósiles atribuidos a ‘H. erectus’ apuntaban hasta ahora a que esta especie ya tenía unas piernas más largas y unos brazos más cortos que sus antepasados Australopithecus, los cuales tenían una marcha bípeda bastante eficiente, pero que también poseían la habilidad de trepar a los árboles.